Big Cats et Cologne: "Ils roulent et se frottent les joues et semblent juste être au paradis." : La HE lavande est magique

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À la fin de l'année dernière, j'ai eu la chance de faire le tour des coulisses des installations pour grands chats du zoo de Taronga à Sydney. J'ai rencontré une de leurs tigres femelles, plus trois lions, dont leur magnifique mâle nommé Bruiser. Tout ce que je peux dire, c'est que vous n'avez pas vécu avant d'avoir vu de près la crinière d'un lion. Bruiser était si propre, si moelleux. Et la couleur des scones parfaitement cuits.

Outre les barils en plastique et les balles en caoutchouc, leur salle de stockage d'enrichissement ressemblait à une vente de garage d'une adolescente. Boîtes sur boîtes remplies d'animaux en peluche bien-aimés; huiles essentielles empilées en haut. Une petite caisse blanche remplie à ras bord de bouteilles à moitié remplies de parfums jaunâtres. Cela fait partie du programme d'enrichissement d'un mois des grands félins qui a été conçu pour garder leur corps, leur esprit et leurs sens actifs, et l'inspiration vient de la façon dont les chercheurs amènent les grands félins dans la nature à sortir de leur cachette.

Il y a un peu plus de dix ans, une équipe de scientifiques de la Wildlife Conservation Society (WCS) tentait de comprendre comment compter les guépards asiatiques restants qui se sont répandus dans des populations isolées à travers le désert de Dasht-e-Kavir, dans le centre de l'Iran. On estimait qu'il y en avait moins de 100 dans la nature, il n'y avait donc pas beaucoup d'espoir d'obtenir les informations dont ils avaient besoin à partir de pièges photographiques ou de s'y rendre à pied. George Schaller, Peter Zahler et Luke Hunter du WCS ont donc demandé à Patrick Thomas, le conservateur des mammifères du zoo du Bronx à New York, de trouver des alternatives.

Le plan consistait à faire frotter les guépards contre les collets des cheveux – essentiellement une grosse brosse clouée à un arbre – car un petit échantillon de cheveux est tout ce qu'il faut pour extraire le génotype d'un individu, tout comme un échantillon de tissu ou de scat. Le parfum était l'attrait évident, mais quelles odeurs attireraient ces chats élégants, magnifiques et très insaisissables? Thomas a testé des dizaines de colognes et de parfums sur les guépards, les léopards, les lions et les tigres du zoo et a constaté que le favori écrasant était Calvin Klein Obsession pour les hommes.

En 2003, l'équipe a testé l'odeur sur les grands félins à l'état sauvage dans une réserve de chasse privée en Afrique du Sud, en préparation des guépards asiatiques d'Iran. Selon le Dr Guy Balme, directeur du programme Panthera Leopard en Afrique, les résultats sont mitigés. Alors que les léopards et les lions ont montré un certain intérêt – une léopard a tellement frotté l'odeur, elle s'est retrouvée dans une crise d'éternuements incontrôlables – les guépards n'ont pas répondu du tout. L'équipe soupçonnait que contrairement aux guépards du zoo du Bronx, les guépards sauvages d'Afrique du Sud avaient tellement de choses à sentir qu'ils ne se souciaient pas de l'eau de Cologne.

Mais à la fin de l'année dernière, Miguel Ordeñana du Natural History Museum de Los Angeles a signalé une meilleure chance avec son jumelage de Obsession avec des jaguars sauvages et des pièges photographiques au Nicaragua. Selon Jason G. Goldman au L'animal réfléchi, l'attraction a probablement à voir avec un composé chimique appelé civétone, qui est l'un des ingrédients de parfum les plus anciens du monde. À l'origine extraite des glandes odorantes des civettes, mais maintenant fabriquée synthétiquement, la civétone s'est révélée être le leurre parfait pour les jaguars. Ils se frottaient partout sur l'endroit parfumé pour tenter de remplacer le parfum de la civette par le leur, et se faisaient prendre par le piège de la caméra dans le processus. Je vais laisser Jason expliquer pourquoi Obsession les tons vanille étaient probablement la cerise sur le gâteau pour ces chats curieux.

Revenons donc à nos grands félins à Sydney. J'ai discuté avec Louise Ginman, le superviseur d'unité pour les carnivores au zoo de Taronga, de ce que leurs lions, tigres et léopards des neiges aiment le plus.

AVANT JC: Utilisez-vous de l'eau de Cologne Calvin Klein dans le cadre du programme d'enrichissement des chats?

LG: Nous le pulvérisons autour de l'enceinte dans de nombreux petits vaporisateurs concentrés, et lorsque les chats sortent et le sentent, ils roulent littéralement sur le sol, se frottent les joues partout et se frottent le visage avec. Je suppose que c'est un peu comme la réaction que vous obtenez d'un chat quand il apprécie l'herbe à chat, ils semblent juste être au paradis absolu.

AVANT JC: D'où vous procurez-vous le parfum?

LG: On a tant les dons, nous demandons à notre personnel ici des dons de parfums qu'ils n'aiment pas – parce que personne ne veut généralement renoncer aux bonnes choses. Chaque animal est différent, donc différents animaux répondront à différentes odeurs. Nous remarquons de tous les animaux que nous lui donnons, nous obtenons certainement la réaction la plus forte de nos lions et tigres ainsi que de nos léopards des neiges. Ils ne réagissent pas à tous les parfums – avec certains d'entre eux, ils sont comme «meh», tout comme nous, je suppose, certains d'entre eux ne sont pas vraiment intéressés. Mais d'autres, comme celui de Calvin Klein, quoi qu'il en soit, les chats aimer. Ils roulent vraiment et se frottent les joues et ils ont juste l'air d'être au paradis.

Et c'est très agréable que nous puissions faire quelque chose comme ça pour aider à rompre leur journée et leur donner quelque chose à faire. Souvent avec les carnivores, la nourriture est beaucoup utilisée avec enrichissement car ils répondent vraiment bien, mais avec une odeur, cela ouvre en quelque sorte un tout nouveau domaine des types d'enrichissement que vous pouvez faire avec eux et des moyens de garder l'animal actif et stimulé.

AVANT JC: Outre le parfum, utilisez-vous d'autres parfums pour les programmes d'enrichissement des chats?

LG: Nous utilisons des épices et des huiles essentielles – il y a environ 28 huiles essentielles différentes que nous leur donnons. Notre objectif est d'obtenir cette réaction très agréable et forte de leur part lorsqu'ils apprécient vraiment quelque chose que nous y mettons. Et ils pourraient passer cinq, dix, quinze minutes à frotter le seul parfum, et toute sorte d'activité physique comme celle-ci leur convient.

La muscade, la cannelle et le gingembre obtiennent les plus grandes réactions. Ce sont les trois meilleures épices à utiliser, mais nous utilisons également des éléments comme la cardamome, le curcuma, le fenouil, toutes les épices, les clous de girofle et l'origan. Des herbes fraîches aussi – romarin, lavande, thym – nous le frottons autour des rochers et des bûches.

Et les huiles essentielles, celles qui fonctionnent le mieux sont les plus fortes, comme le palmarosa et la menthe poivrée. Il y avait une huile d'eucalyptus que notre tigre mâle pour une raison quelconque vient aimé. Vous pourriez mettre quelque chose là-bas et un chat n'a tout simplement aucun intérêt, tandis qu'un autre pensera que c'est la meilleure chose au monde. Ils vont directement à cet endroit, se couchent et se frottent la joue.

AVANT JC: Que faites-vous d'autre pour l'enrichissement?

LG: Moustaches Milk Plus sur des assiettes en papier, et nous cachons les aliments dans des boîtes en carton. Nous enduisons différents types d'aliments dans une boîte en carton et la scellons très bien, de sorte qu'ils doivent utiliser leurs dents pour la séparer. Ils adorent les boîtes en carton. Au lieu de simplement coller leur tête dans la boîte et de sortir la viande et d'en finir, ils vont arracher les boîtes, les briser en petits morceaux et penser que c'est merveilleux.

C’est exactement ce qu’ils feraient s’ils attrapaient des proies – avant de les manger, ils arracheraient la fourrure, ou ils arracheraient les plumes avant de manger la chair musculaire. Ils font donc la même chose avec la boîte en carton. C’est pour les faire réfléchir, travailler et vivre pleinement.

avant JC: Leur avez-vous déjà laissé un défi trop difficile?

LG: Quand j'étais un gardien plus récent, j'ai mis un gros tonneau bleu dans notre zone d'attente pour le léopard des neiges, et j'ai pensé qu'ils aimeraient ça et qu'ils sauteraient dessus et rouleraient autour de lui la nuit. Eh bien, il s'avère qu'ils ne l'aimaient pas, ils en avaient vraiment peur et ils ne sont pas entrés dans la tanière ce soir-là pour manger leur dîner. Lorsque vous découvrez ces animaux, vous pouvez parfois leur donner quelque chose de trop difficile pour eux.

Un jour, encore une fois quand j'étais un nouveau gardien, je leur ai donné un poulet entier à plumes dans une bûche, pour que notre tigre femelle utilise sa patte pour l'attraper et le retirer. Mais il s'est avéré qu'elle ne voulait pas utiliser sa patte, elle voulait juste utiliser sa bouche et elle ne pouvait pas la sortir. Alors j'ai dû la déplacer hors de la zone, entrer, retirer le poulet et le mettre quelque part plus facilement pour qu'elle puisse l'obtenir.

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