Jeanne Calment était-elle la personne la plus âgée qui ait jamais vécu – ou une fraude? : La HE lavande est magique

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En France, les gens se souviennent de l'été 1997 pour la mort de la princesse Diana, de Mère Teresa et de Jeanne Calment. Le premier est devenu un nom familier en se mariant avec la royauté; la seconde, en prenant soin des malades et des pauvres du monde. Jeanne Calment, cependant, était une icône accidentelle, sa célébrité le résultat d'une forme de passivité. Pendant cent vingt-deux ans, cinq mois et quatorze jours, Calment a réussi à ne pas mourir.

Elle est née chez elle, rue du Roure, à Arles, l'une des quatre adresses qu'elle a jamais détenues. Ce matin de février, en 1875, la fumée de lavande se mêlait au froid dans les rues étroites de La Roquette, quartier traditionnel des pêcheurs et des métiers de la mer. Le plastique, les sachets de thé, les poubelles publiques et la fermeture éclair n'avaient pas encore vu le jour. L'espérance de vie d'une française est de 45 ans. Environ un milliard cinq cent millions de personnes ont marché sur la planète et Calment les survivrait toutes.

Plus tard dans la vie, Calment a affirmé avoir connu Vincent van Gogh, racontant différentes versions d'une rencontre avec lui en 1888. «Van Gogh était très moche. Moche comme un pou », se souvient-elle un jour. «Nous l'avons appelé le dingo."Selon une anecdote, van Gogh est entrée dans le magasin de produits secs de sa famille, rue Gambetta, pour acheter de la toile. Calment disait parfois que son père l'attendait. Son père, cependant, était un constructeur naval; le magasin appartenait en fait à la famille de son mari. Une autre fois, Calment a rappelé: «Mon mari lui a dit:« Je te présente ma femme ».» Ce souvenir était également flou: Calment, un adolescent en 1888, ne s'est pas marié pendant huit ans.

Elle avait connu son mari, Fernand Calment, toute sa vie. Leurs grands-pères paternels étaient frères, et leurs grands-mères paternelles étaient sœurs, faisant de Jeanne et Fernand des cousins ​​au deuxième degré. Ils ont eu une fille, Yvonne, en 1898. Jeanne n'a jamais travaillé, mais a mené une vie bien remplie de loisirs, y compris le tennis, le patin à roulettes et le traque de sanglier. Les Calment vivaient dans de grands appartements au-dessus du magasin familial. Jeanne apparaissait de temps en temps, coupant une silhouette impérieuse. "Madame Calment voulait m'imposer son goût", a déclaré plus tard une femme, se souvenant d'une course d'enfance pour acheter du tissu. "Têtu, je suis resté avec mon choix, répondant sur un ton qui ne lui plaisait pas. Je n'ai pas oublié la paire de gifles. "

En 1934, Yvonne est décédée de complications de la tuberculose, laissant derrière elle un mari, le colonel Joseph Billot, et un fils de sept ans, Freddy. Jeanne et Fernand ont pris soin du garçon comme s'il était le leur. En 1942, des amis des Calments invitent le couple dans leur maison de campagne. Lors de la visite, Fernand s'est gorgé de cerises, tandis que Jeanne en avait une ou deux. Les cerises étaient souillées de produits chimiques et, en quelques mois, Jeanne était veuve. Deux ans plus tard, les femmes ont obtenu le vote en France. La tour Eiffel avait à peine cinquante ans. Calment avait soixante-sept ans, avec près de la moitié de sa vie devant elle.

À la suite du décès du mari de Calment, elle et son gendre, Joseph, ont partagé un appartement. Freddy, un oto-rhino-laryngologiste, vivait à proximité avec sa femme. En 1963, Calment a perdu ses derniers intimes. En janvier de cette même année, Joseph est décédé des suites d'une longue maladie. En août, Freddy a été tué dans un accident de voiture. Calment surmonté en ne restant jamais immobile. Au cours des décennies qui ont suivi, son bruit de pas staccato a été aussi intégré à Arles que le son du mistral, le vent cliquetant provençal. Un biographe a écrit: "Tout le monde connaissait la" petite vieille "qui s'est précipitée dans toute la ville, qui est descendue comme un gamin sur les marches de l'église Saint-Trophime."

Le rez-de-chaussée du bâtiment en calcaire des Calments est désormais occupé par un supermarché. Un matin d'hiver récent, le propriétaire actuel m'a fait visiter le troisième étage, au-dessus de l'endroit où vivait Calment. Il était facile de l'imaginer se réveiller chaque jour, en traînant dans un couloir de carreaux blancs avec des croix occitanes rouges, en se réchauffant devant une cheminée avec une cheminée en noyer richement sculpté, et en déverrouillant les volets du sol au plafond, pour laisser entrer le lumière du sud. Sur le toit, une pancarte fanée brillait au soleil: MAISON CALMENT.

"Tard, comme d'habitude."
Caricature de Liana Finck

Lorsque Calment avait quatre-vingt-quatorze ans, en 1969, son notaire a acheté son appartement. L'achat a été effectué sous le régime français en viager système, dans lequel l'acheteur accepte d'effectuer des paiements réguliers sur une propriété dans laquelle le vendeur continue à vivre. Dans un tel arrangement, l'acheteur parie essentiellement sur la rapidité avec laquelle le vendeur va mourir. L'appartement Calment s'est avéré être un investissement épique terrible. Au moment de la mort du notaire, en 1995, il avait dépensé près de deux cent mille dollars, soit plus du double de la valeur du lieu, sans jamais en occuper.

Alors que Calment approchait de sa centième année, elle faisait encore du vélo. Juste avant son anniversaire, le maire d'Arles a proposé d'organiser une fête. Calment décliné, appelant le maire un rouge, un communiste. Peu de temps après, pensant mieux à ses manières, elle est allée le voir à la mairie. "Dans la salle d'attente, il y avait plusieurs personnes", a-t-il expliqué plus tard. «Je n'ai pas repéré de centenaire. En fait, elle était juste devant mes yeux. Une petite femme en costume gris, coiffée d'un chapeau à voile fin. J'ai remarqué ses chaussures à talons et ses bas cousus. Très élégante, elle avait vingt ans de moins. »

À cent dix ans, Calment vivait toujours seule, dans l'appartement de la rue Gambetta, où elle n'avait jamais pris la peine d'installer un système de chauffage moderne. Un jour, elle est montée sur une table pour dégeler la chaudière avec la flamme d'une bougie, allumant un petit feu. Elle a accepté de déménager dans une maison de retraite locale, la Maison du Lac, jusqu'à ce que le temps s'améliore. Elle finit par rester et, en 1988, à cent douze, elle fut brièvement reconnue comme la «doyenne de l'humanité», la personne la plus âgée du monde. Peu de temps après, le titre a été attribué à une femme de Floride âgée de trois mois de son aînée, qui avait passé soixante-quinze ans dans un hôpital psychiatrique après avoir reçu un diagnostic de «psychose post-typhoïde», une maladie que les médecins ne croyaient plus exister. Après la mort de la femme, à cent seize ans, en 1991, Calment est devenue la personne la plus âgée jamais connue à avoir vécu.

Une équipe de trois chercheurs qui ont passé plusieurs années à valider l’âge de Calment – Victor Lèbre, son médecin personnel; Michel Allard, gérontologue; et Jean-Marie Robine, un démographe, la décrit comme un «biscuit dur». À la Maison du Lac, elle a maintenu un horaire rigide, se levant à six heures quarante-cinq, disant ses prières, faisant de la callisthénie et écoutant de la musique classique sur son Walkman. Elle a fièrement dit Paris Match que ses seins sont restés fermes comme «deux petites pommes». La nuit, elle a insisté pour que son lit soit baissé, comme si elle était une invitée dans un hôtel. Derrière son dos, les infirmières l'ont appelée la commandante. Elle a cessé de fumer à cent dix-sept ans, mais n'a jamais renoncé à prendre un verre de porto tous les soirs.

Plus Calment a vécu, plus elle est devenue célèbre. Le jour de la grand-mère, un présentateur de télévision bien connu lui a offert un kilo de chocolat. "Je veux une tonne!" Répondit Calment. Plusieurs semaines plus tard, deux camions sont arrivés. Même les validateurs ont été éblouis par leur sujet. Ils ont enregistré des heures de conversations avec elle, dont ils ont ensuite publié des extraits dans un livre, «Les 120 Ans de Jeanne Calment». Parfois, elle utilisait un mot si archaïque (comme mahonne, une sorte de péniche à fond rond que son père avait construite) que les validateurs devaient rechercher. "Nous étions vraiment dans l'état d'excitation d'un égyptologue qui, en parcourant un labyrinthe inexploré d'une pyramide, découvre une pièce inconnue remplie de trésors", ont-ils écrit. Calment a vécu vingt présidents français et survécu à des périodes de terrorisme dont personne ne se souvenait. Elle est décédée le 4 août 1997 de causes non précisées. Elle a été enterrée dans le tombeau de sa famille, où elle s'est reposée en paix jusqu'au début de l'année dernière.

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